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苦苦搜寻却一直无果 火星生命会有可能潜伏在火星地下深处吗?

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美国宇航局的洞察号登陆火星表面。InSight于2018年11月26日登陆火星,研究火星内部结构和组成。来源:NASA/JPL-Caltech

为了在火星上发现生命,科学家可能需要放弃火星表面探索,“深入”火星。

通常情况下,在火星探测生命迹象的任务都以那些表面有古代水迹象的地点为目标(在地球上这是发现生命的地点的可靠标志)。据12月11日在美国地球物理联盟(AGU)年会上提交的一份研究报告,虽然火星表面还没有发现生命的迹象,但火星地下可能聚集着大量火星微生物。

近几十年来,科学家对地球地下的探索揭示了所谓的深层生物圈——一个充满微生物的地下环境。科学家们怀疑,火星表面下可能也存在着类似的富含生物物质的区域。

香港大学(University of Hong Kong)地球科学系副教授Joseph Michalski在发布会上说,事实上,可能火星根本就没有出现使生物在火星表面居住的进化推动经历,我们对生命在火星表面进化的这个预期可能只是我们对地球上所知生命所产生的一种偏见。

几十亿年前,当我们太阳系的行星还很年轻的时候,火星的表面很可能与它的岩石邻居地球的表面非常相似。但当火星失去磁场时,情况发生了变化。失去磁场使火星暴露在强烈辐射的轰击之下,这将使生命在地面上生存变得极具挑战性。

然而,在这之前,火星上的生命可能早就已经在酝酿。科学家们认为,生命最早于38亿至39亿年前在地球上出现,当时某些地点的条件可能与今天的热液环境类似——并且与当时的火星也很相像。Michalski说,也许火星上的生命与地球上生命的同时出现,只不过火星上的生命适应了地下的生活罢了。

“生命可能在这些热液环境中出现,并在地下存活相当长的一段时间,”他说。

如果地球的深层生物圈能够为我们提供任何启示的话,那么火星地下的微生物群落也可能非常丰富多样。Michalski在接受《生活科学》采访时表示,地球的深层生物圈在大约30年前才首次被发现,此后的估计表明,这些生活在深层的微生物占地球上所有生命近一半的数量。

Michalski说,地球深层生物圈中的微生物在掩埋可能成为温室气体的碳方面发挥了作用,它们与深层能源资源有关,同时“对于理解生命的起源和演化非常重要”。

他说:“我们现在所处的位置,是真正理解‘深层生物圈’在地球上的真正含义的前沿,以及这种含义与太阳系外行星和其他行星之间的关系。这是一扇可以了解我们自己起源的窗户。”

火星地下对于开始寻找外星微生物来说是一个很有前景的地方,因为它的环境比地球的深层生物圈更适合微生物生存。Michalski补充说,火星的地下岩石比地球上的更多孔——这些孔为营养物质和气体交换创造了空间——并且火星较冷的核心(尽管仍处于熔融状态)为生活在深部岩石中的微生物提供了更适宜生存的温度。

Michalski在接受《生活科学》采访时表示:“我们可以让单细胞生物休眠很长一段时间,但它们可以通过代谢氢、甲烷、甚至可能是硫来继续存活下来。具体的先不说,我们认为可能性有很多。”

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